El apoyo para niños con las características del trastorno del espectro autista en aulas preescolares

En este podcast hablamos con la Dra. Emily Dorsey, directora del Proyecto Illinois Early Learning. Nos cuenta estrategias para ayudar a niños que manifiestan características del trastorno del espectro autista a tener éxito en los salones de clase inclusivos de la primera infancia. (Nota: cuando se grabó el podcast, la Dra. Dorsey era profesora auxiliar en la Universidad de Nebraska en Lincoln).

Transcripción

Dra. Swartz: Gracias por sintonizar con nosotros para un podcast del Proyecto Illinois Early Learning. Nuestro proyecto integra el Departamento de Educación Especial en la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign, gracias a fondos proporcionados por el Consejo Estatal de Educación de Illinois. En el presente podcast, les trasmitimos información sobre cómo crecen y aprenden los niños pequeños, además de estrategias que los adultos podemos aprovechar para ayudarlos a desarrollarse bien. Me llamo Rebecca Swartz, y soy integrante del personal del proyecto.

Dra. Swartz: Hoy damos la bienvenida a la Dra. Emily Dorsey. La Dra. Dorsey es profesora auxiliar de prácticas profesionales en el Departamento de Educación Especial y Trastornos de Comunicación en la Universidad de Nebraska en Lincoln. Está con nosotros para hablar de estrategias para ayudar a niños que manifiestan características del trastorno del espectro autista a tener éxito en los salones de clase inclusivos de la primera infancia.

Dra. Swartz: Hola, Dra. Dorsey, nos entusiasma invitar a usted al podcast del Proyecto Illinois Early Learning, y nos alegra especialmente que usted pueda tratar un tema sobre el que muchas personas de nuestro público tienen preguntas. Muchas familias y profesionales de la primera infancia ansían tener más información sobre el trastorno del espectro autista, que es una condición común que afecta a niños pequeños. Y esperamos con entusiasmo aprender más con usted. ¿Podría contarme un poco acerca de sí misma y cómo llegó a interesarle aprender más acerca de niños que manifiestan las características del trastorno del espectro autista, o ASD según sus siglas en inglés?

Dra. Dorsey: Voy a volver la mirada atrás algunos años, cuando estudiaba para el título de cuatro años. Fue un título en tecnología de la educación inclusiva de la primera infancia, y por casualidad tuve mi primer empleo en un aula preescolar donde había dos estudiantes con autismo en mi clase, eran preescolares. Era muy interesante conocerlos, y yo no estaba muy preparada para trabajar con ellos, como me di cuenta de inmediato. Pero me sentía encariñada con ellos, me fascinaban sus estilos de aprender. Me gustaba estar con ellos y realmente deseaba aprender más después de conocer a estos dos niños. Y además, era muy joven y hace poco había completado mis estudios universitarios y tenía algo de libertad en mi vida, y decidí aceptar un trabajo en un campamento de verano residencial para individuos con autismo de todas edades, cerca de Chapel Hill en North Carolina. Se llamaba Camp Royal. Y entonces pasé un verano allí, donde pude relacionarme con, oh, probablemente cerca de 100 personas con autismo. Cada semana tenía la responsabilidad de trabajar con uno o dos participantes del campamento, y recibí una capacitación fantástica, algunas interacciones excelentes con estas personas. Aprendí a apreciar realmente a los individuos con autismo.

Y fue con eso que comenzó más o menos mi trabajo con individuos que tienen autismo que he continuado durante mi carrera, aunque no siempre ha sido mi enfoque principal. Yo siempre tenía algunos estudiantes con autismo en mi clase, hice muchos trabajos a tiempo parcial y hasta algunos trabajos independientes de consultoría con familias que tenían hijos con autismo, para ayudarlos a ser incluidos en ambientes de escuelas privadas y el cuidado infantil privado, y ahora como he progresado a un puesto del profesorado, imparto regularmente un curso sobre cómo trabajar con individuos que tienen autismo en ambientes educativos. Así que ha sido más o menos un interés continuo durante mi carrera, y trato de mantenerme al día con aprender y siempre estar relacionándome con esa población de personas. Y todo empezó después de mi graduación de los estudios universitarios.

Dra. Swartz: Eso es interesante. Muchas personas entre nuestro público son maestros de niños pequeños, y tal vez se encuentren en la misma situación cuando conocen a un niño que es misterioso o diferente o sencillamente fascinante y fantástico, y quieren aprender más. Pueden identificarse mucho con las experiencias de usted. Ahora bien, comencemos entonces hablando de las características de niños con el trastorno del espectro autista.

Dra. Dorsey: Sí, claro. Bueno, los criterios diagnósticos y las cosas que buscaríamos en un niño con autismo. La primera idea grande son más o menos dos características que se trata como una, lo que llamamos la comunicación social. A veces tratan de separar lo social de la comunicación, pero realmente es mucho más fácil considerarlos más o menos la misma cosa. Entonces, si piensas en algo como los saludos, realmente es una habilidad de la comunicación social. Como por un lado, hay alguna construcción social del saludo en donde es como, deberías de mirar a la persona a los ojos, le aprietas la mano, se espera un intercambio de turnarse. Así que hay un componente social, y también hay el componente de la comunicación de cómo, ¿qué son las palabras que voy a decir? ¿Cómo voy a entender el lenguaje que otra persona está usando? Entonces si piensas en solamente la comunicación social como una sola cosa que abarca dos componentes grandes de nuestras maneras de relacionarnos unos con otros, esta es una característica clave. Así que los individuos con autismo tendrán problemas con las habilidades de comunicación social.

Dra. Swartz: Claro, y entonces para los maestros que recién empiezan a trabajar con niños que tienen estas características, les puede resultar muy desafiante, que ¡la mayoría de la enseñanza especialmente durante la primera infancia depende de esta comunicación social!

Dra. Dorsey: Ciertamente, y entonces esto es probablemente lo que notarás enseguida si eres maestro, notarás estas diferencias. Y también la otra característica es lo que llamamos el comportamiento restrictivo o repetitivo. Entonces, un buen ejemplo de esto sería que tal vez tienes un centro en tu aula con un garaje y carros de juguete, y algunos niños están usando esos carros para hacer de cuenta que los carros se echan a una carrera y se chocan y que hay gente por dentro, y otros niños están tomando los carros y los ponen en una fila contra la pared y hacen un patrón. O no más hacen un movimiento con los carros una y otra vez, tal vez les dan vuelta y hacen rodar las ruedas. Y entonces cuando vemos que niños realizan esos comportamientos más o menos restrictivos como cuando tal vez no juegan con el juguete de una manera que aproveche su plena capacidad ya que realmente han restringido su juego a algo como hacer filas con las cosas o acciones repetitivos, como, voy a hacer la misma acción con este juguete una y otra vez. O con mi cuerpo, voy a sacudir las manos, voy a dar brincos, voy a hacer el mismo sonido una y otra vez. Estos son el otro ejemplo de comportamientos restringidos y reiterativos que se ve a menudo y que forman parte de los criterios diagnósticos.

Dra. Swartz: ¿Por qué es útil que pensemos realmente en las características, en vez de enfocarnos en una diagnóstica del trastorno del espectro autista durante los años preescolares?

Dra. Dorsey: Es importante si las familias ven las características del autismo, animarlos a buscar una diagnóstica oportuna ya que hay algunas cosas, algunos tipos de terapias que tal vez quieran buscar que son apropiadas y basadas en evidencia, como la Terapia ABA, que tal vez decidan hacer por su propia cuenta o como parte de la intervención temprana. Pero cuando pensamos en por qué son importantes las características, hay varias razones. La primera es que las adaptaciones, las estrategias docentes que utilizaríamos en el salón de clases son diseñados muy específicamente para corresponder a esas características, y podemos hablar al rato de algunas de esas estrategias. Por ejemplo, si alguien tiene problemas con los saludos, como el ejemplo que di antes, solamente tendríamos una estrategia instructiva para tratar ese conjunto de habilidades.

Entonces en esa situación, realmente no importa si ese niño tiene una diagnóstica oficial del autismo o no. Sencillamente vemos una necesidad, de acuerdo con sus características, y tratamos esta necesidad. Así que a menudo en el aula preescolar, una diagnóstica concreta realmente no nos resulta necesaria. Y la otra idea es que en muchos casos, como vamos a ver en los ambientes preescolares, sobre todo en clases preescolares para estudiantes que tal vez se encuentran en riesgo en cuanto a otras necesidades académicas, es que los estudiantes entran y no tienen ninguna diagnóstica. Y yo creo que muchos maestros de niños pequeños conocen las situaciones como esta y descubren que a estos niños se les diagnosticará un retraso del desarrollo en una fecha posterior. Tal vez ni siquiera durante aquel año escolar y como maestros sabemos que no más satisfacemos aquellas necesidades según los niños las tengan, realmente no buscamos etiquetas, no más decimos, ¿qué es la necesidad de este niño en este ambiente instructivo?, y nos ponemos a enfrentarla.

Dra. Swartz: Entonces, ¿qué tipos de estrategias o experiencias son útiles para niños que manifiestan estas características?

Dra. Dorsey: Esa es una pregunta excelente. He apuntado unas cuantas cosas. Una es mi estrategia preferida para cualquier estudiante que les cuento a todos mis estudiantes de docencia: no hagas nada por tu cuenta si de algún modo puedes dejar que tu ambiente lo haga por ti. Entonces, sobre todo si es algo para el cual tendrías que dar instrucciones verbales. Entonces por ejemplo, si vas a decir a los niños que hagan fila ante la puerta, y luego vas a pararte junto a la puerta y comienzas con dar instrucciones verbales sobre cómo nos paramos, dónde se ponen nuestros pies, dónde ponemos las manos, ¿qué tan lejos tenemos que estar del prójimo? Estas son instrucciones muy difíciles de seguir entendiendo para una persona con autismo. Pero si fijas con cinta muchas huellas de pies al piso de tu aula, que están colocadas todas a la distancia indicada para que un niño sepa exactamente dónde pararse y hasta le dices, tal vez con un indicio visual, que te vas a poner en la huella número 1. Y hasta tal vez le vas a dar un visual por donde empiezan a hacer fila, que da un modelo de cómo se forma la gente. Bueno, ya se ha hecho mucho trabajo para darle una instrucción a aquel niño, y no has tenido que usar nada de lenguaje, y realmente te has adaptado al estilo de aprender del niño, que es un estilo visual.

Dra. Swartz: Bueno, eso es muy interesante porque entonces, todos los niños sacan provecho de eso, ¿verdad? Entonces hasta el niño que tiene las características del trastorno del espectro autista realmente necesita esta enseñanza muy visual, pero va a ayudar a todos los niños a tener algo para llegar a conocer qué deben de hacer.

Dra. Dorsey: Absolutamente, es muy universal, y lo que hace es que entonces crea muchos modelos excelentes entre los compañeros de clase. Entonces ese niño puede mirar a sus alrededores y ver que todos los demás están haciendo exactamente lo que tienen que hacer, y no hay mucho lenguaje en ello que más o menos complique la experiencia. Entonces es muy ideal, puedes poner rayas en el piso para indicar qué tan separados se paran los niños al esperar su turno para lavarse las manos. Puedes poner un pequeño horario visual sobre el fregadero que les indique a los estudiantes lo que han de hacer. Puedes arreglar cuadrados de alfombra etiquetados con nombres a la hora del círculo, para indicarles dónde sentarse. Entonces mucha estructura, más o menos está relacionado con esto, pero con mucha estructura que se proporciona a través del ambiente mismo y no con instrucciones verbales, entre más puedes hacer, mejor. Los indicios están presentes, son constantes, son fáciles de seguir, son adaptadas al aprendedor visual, y yo creo que todos en la clase sacan provecho.

Dra. Swartz: Sí, al maestro le da más tiempo para enseñar el contenido que quieres presentar, y a la vez darles ese apoyo a los niños que necesitan poder leer su ambiente, de una manera más explícita.

Dra. Dorsey: Absolutamente.

Dra. Swartz: Entonces, ¿hay alguna otra estrategia que le gustaría contar a nuestro público?

Dra. Dorsey: Sí, entonces una segunda son los horarios visuales. Los individuos con autismo, al igual que el resto de nosotros, quieren tener una buena idea de cómo irán las cosas en su día. ¿Qué va a pasar primero? ¿Qué va a pasar luego? Para muchos de nosotros, alguien no más puede decírnoslo y tomamos la información en forma oral, y nos va perfectamente bien. Sabes que a muchos de los niños de tu clase, les puedes decir, oigan, vamos a hacer el círculo, luego vamos a lavarnos las manos, vamos a desayunar y luego vamos afuera al recreo. Algunos niños realmente pueden tomarse eso y manejarlo bien. A los niños con autismo les será muy difícil procesar y recordar esta información, y estas transiciones podrían darles estrés si no saben qué viene después.

Entonces, más o menos tienes que hacer experimentos un poco con qué tipo de horario visual es más apropiado para cada niño. Algunos niños pueden manejar no más dos eventos a la vez, y necesitas una foto o un video para demostrarles lo que va a pasar. Algunos niños pueden manejar cinco o seis eventos seguidos, y puedes usar dibujos de líneas, pero es muy importante comunicarles lo que va a pasar y en qué secuencia de una manera que pueden entender y luego tener acceso continuamente a esta información. Y entonces un horario visual, tal vez en una tabla con sujetapapeles que puede llevar consigo o tener cerca o fijarla a la pared, es algo que es muy calmante y que siempre pueden mirar, y no más pueden ver cuándo vienen sus actividades preferidas, cuándo pasarán las que no prefieren, y tienen un sentido muy fuerte de propósito e independencia en su día ya que están al tanto de la información sobre lo que va a suceder.

Dra. Swartz: Y me encanta que esas estrategias realmente son los tipos de estrategias que queremos que utilicen todos los profesionales de la primera infancia, así que queremos que usen el ambiente como un maestro, queremos que hagan actividades de preparación para la lectoescritura y un horario visual es una actividad excelente de pre-lectura para todos los niños de la clase.

Dra. Dorsey: Sí, algo que yo les digo a menudo a los maestros es cuando dicen, bueno, sabe, las personas tal vez no necesiten de un horario. Sabe, todos los demás sí pueden sin horarios, una analogía que me gusta usar es esta: bueno, ¿cómo te sentirías si no sabías qué harías hoy y las personas no más presentaban un evento tras otro y no más esperaban que siguieras sus instrucciones? ¿Sí me entiende? Si tienes que ir de acá para allá según los caprichos de otro, así es como se siente una persona con autismo, y entonces les da una percepción mucho más fuerte de control y entonces, por supuesto, su conducta será mucho mejor cuando les parece que saben manejarse en las actividades de aquel día.

Dra. Swartz: Y yo creo que eso es hermoso, que también aumenta la independencia en todos los niños de la clase para que comprendan qué está pasando y tengan una percepción de orden e integración a la clase. Yo creo que esas son estrategias excelentes, entonces hasta los maestros que no tienen un niño con el trastorno del espectro autista en su clase podrían decidir que quieren poner a prueba algunas de estas estrategias, ya que les resultaría provechoso a todos los niños.

Dra. Dorsey: Ciertamente, una tercia estrategia que tengo es lo que llamamos los cuentos sociales. Estos son un poco más especializados, tal vez no sean algo que verías todos los días en un salón de clases de la primera infancia, pero estos también pueden ser bastante universales. Y un cuento social no más es un método de preparar a alguien para un evento que podría ser inesperado, para que se puedan sentir confiados y competentes al comenzar ese evento. Entonces podrías tener un cuento social para un niño sobre cómo vamos en el autobús o camión escolar cuando vamos a una excursión, o cómo hacemos un simulacro de incendios.

Dra. Swartz: ¡Yo misma pensaba en los simulacros de incendios! Estos pueden ser inesperados y estresantes hasta para los niños de un desarrollo típico.

Dra. Dorsey: Sí, y entonces tener una narrativa con algunas instrucciones positivas, tal vez hasta dar ejemplos de guiones con cosas que se pueden decir a sí mismos como: cuando suene la alarma de incendios, me formo en fila a la puerta inmediatamente. Eso les puede ayudar mucho a las personas a tener éxito en situaciones que de otro modo podrían ser bastante estresantes y nada agradables, y que tal vez podrían provocar que alguien tenga una conducta no deseada, sabes. Sobre todo cuando piensas en una persona que tiene problemas con la comunicación y con las transiciones, lo que vemos en un niño preescolar es tal vez lo que normalmente llamamos un berrinche. Sabes, alguien está sentado en el piso y gritando porque, oiga, esta alarma está sonando, no sé qué hacer, y entonces así es como me voy a portar para demostrarles que estoy estresado. Y entonces un cuento social puede preparar a las personas a tener éxito antes de esas situaciones, y entonces puede ser para cosas divertidas, como dije para una excursión, sabes, al zoológico o a una granja, cómo portarte en la cafetería. Básicamente cualquier momento en que hay alguna expectativa sobre la conducta, del que una persona podría sacar provecho de aprender de antemano.

Dra. Swartz: Fantástico, esas son tres estrategias excelentes que nuestro público podría poner a prueba en sus aulas o sus programas. Entonces, ¿qué podrían hacer las familias y los profesionales para que los niños que manifiestan las características del trastorno del espectro autista tengan los apoyos que necesitan en el preescolar? Como usted dijo, muchos entran, tal vez sin ninguna diagnóstica, o con una diagnóstica de no más un retraso del desarrollo. Entonces ¿qué podrían hacer las familias y los profesionales para asegurarse que los niños que manifiestan características del trastorno autista tengan los apoyos que necesitan en el preescolar? Usted nos contó algunas de las estrategias que los maestros pueden utilizar, pero ¿qué tal de la colaboración entre maestros y familias?

Dra. Dorsey: Claro, yo creo que la palabra clave que usted tenía en su pregunta era sencillamente “y”. Bueno, las familias siempre son los expertos en cuanto a un niño en particular. Lo conocen muy bien, y probablemente se han esforzado mucho por pensar como detectives, especialmente cuando tomamos en cuenta que el niño tiene dificultades de comunicación social, esa familia sabe muy bien, bueno cuando este niño, sabes, vuelve la espalda a pared, significa que está alterado. Ellos van a tener alguna información que no saben los demás, y yo creo que los maestros han de estar muy dispuestos a comunicarse con las familias, tomar un poco de tiempo extra para hacer estas preguntas de ¿qué puede contarme acerca de su hijo? ¿Qué son algunas señales que muestra? Y también tener un sistema de comunicación para dialogar con más frecuencia que para otros niños de la clase. Para que te puedas mantener al día con los éxitos de ese niño, áreas con que tiene dificultades, y la madre y el cuidador realmente pueden colaborar en un equipo para resolver problemas y ayudar a ese niño a tener éxito, probablemente va a requerir que las dos personas en la relación más o menos resuelven problemas juntos, y los individuos con autismo son muy particulares. Entonces, aunque tenemos algunas estrategias universales, cada persona tendrá algunos intereses únicos, tal vez cosas que les fastidian un poco más que a otros, cosas a las que reaccionan muy bien, y entonces esto de la comunicación realmente puede rendir mucho éxito para ese niño.

Dra. Swartz: Y yo creo que a nosotros esto nos da una buena oportunidad de señalar que el autismo no es solamente un tipo de conducta o niño o una sola característica en particular. Es un trastorno de un espectro, así que vamos a tener diversas diferentes, entonces…

Dra. Dorsey: ¡Absolutamente! Hay una frase que, a bueno, a veces hablan mal de esto, pero dicen: “Si has conocido a un niño con autismo, conoces solo a ese niño con autismo”. Aunque hay las características universales, realmente hay que prepararse para un nivel, yo diría que es bastante interesante de singularidad entre los individuos con autismo que vas a conocer, y cada vez no más estar preparado para aprender algo nuevo y diferente y tener en mente que van a mostrarte algo que probablemente no has visto antes.

Dra. Swartz: Eso es asombroso, y nos recuerda su historia como maestra preescolar donde eso le interesaba, y si los maestros pueden ver esto como un desafío que es emocionante y divertido y tiene posibilidades, entonces tal vez puedan tener más éxito en el aula.

Dra. Dorsey: ¡Sí, claro! Y los niños con autismo que entrarán a tu salón de clases, tienen muchos talentos, y yo creo que una, una cosa muy importante que hacer como un maestro, es que aunque ves esos talentos dentro del contexto de tal vez algunas de las dificultades que tienes, no más te sigues enfocado en los talentos. Porque así es como el niño va a brillar en tu aula y contribuir a la clase, y tienes que más o menos equilibrar eso con algunas dificultades que tal vez experimentan. Pero más o menos tienes que hacer lo mismo que haces con todos los niños de tu clase, y decir, sabes: ¿cómo está manifestando sus éxitos? ¿Cómo puedo expandirlos? ¿Cómo puedo demostrarles a los compañeros de este niño que él también es un modelo para los demás? Y los maestros son muy hábiles para eso, ver los talentos. Y entonces, no más, sabes que para los maestros que hasta tal vez están pasando por dificultades, que no olviden hacer esto ya que realmente es la mejor estrategia a largo plazo.

Dra. Swartz: Excelente, entonces, usted ha descrito a nuestro público muchas buenas estrategias y un gran sentimiento de esperanza que pueden hacer esto, que esto es algo que pueden hacer para incluir exitosamente a los niños con autismo. ¿Hay algo más que le gustaría contar a nuestro público acerca de niños con las características del trastorno del espectro autista?

Dra. Dorsey: ¡Sí! Algo que he aprendido durante mi carrera es que, sabe que los niños, especialmente los niños muy pequeños pueden aceptar muy bien a los individuos con diferencias, y los niños preescolares son el grupo perfecto para formar un ambiente inclusivo. Pero nos toca a nosotros, los maestros, asegurarse que los niños entiendan qué está pasando. Entonces, a veces un niño con autismo en tu clase podría hacer algo o portarse de cierta manera que confunde a los demás niños de tu clase. Y aunque no sea necesario hablar acerca de ese niño en particular, es importante que tu aula sea un lugar donde dialogan sobre las diferencias que las personas tienen, y las maneras diferentes de que pueden portarse, y que pueden sentirse estresados por varias cosas, que podrían demostrar sus talentos de maneras diferentes. Y que esta es no más una conversación con que los niños se sienten cómodos, de como, algunos se alteran mucho cuando suena la alarma de incendios y eso está bien. Como, eso es difícil para algunas personas. Algunos niños son muy hábiles para hacer patrones con los carros de juguete, como eso es algo excelente que tienen.

Y entonces, una herramienta que puedes utilizar son los libros de cuentos que se tratan de niños con discapacidades. En realidad, los autores saben escribir cada vez mejor los libros infantiles que presentan positivamente a individuos con discapacidades como el autismo. Y esto puede ser una estrategia muy útil para usar en tu aula, no más leer un libro en que un personaje tiene una discapacidad, y luego conversar con los niños de tu clase sobre: “Bueno, esto es lo que vimos en este libro. ¿Qué tienen en común con este personaje?” Y realmente comenzar con un lugar de ayudar a los niños a ver cómo son similares a personas que tal vez se portan en forma diferente, es una manera excelente de unir a las personas, más o menos quitando el misterio.

Y otra cosa que hago es, siempre que utilizas una herramienta que sirve específicamente para personas con autismo, yo la pongo disponible para todos, ya que más o menos así se quita el misterio e integra al niño en el grupo. Entonces, si voy a escribir un cuento social, no lo escribo para una sola persona, la escribo y la pongo disponible para la clase. Si voy a hacer un horario visual, hago cinco copias. Y no más las fijo en varios lugares y digo casualmente, “Oigan, si alguien quiere usar uno de estos, ¡bueno!” Así se reduce el nivel de diferencias entre los niños de la clase y se les dice que esta es una herramienta, mira a ver si te hace falta, a ver si te gusta. Y entonces se construye la comunidad y se trata de hacer las experiencias de los estudiantes más similares que diferentes, es una idea principal que quiero que el público lleve consigo.

Dra. Swartz: ¡Excelente! Bueno, muchas gracias por venir a hablarnos en el podcast y darnos esas ideas tan excelentes, y espero con entusiasmo hablar más con usted de nuevo en un futuro, tal vez acerca de niños con las características del trastorno del espectro autista u otro tema.

Dra. Dorsey: Ahh, ¡gracias por invitarme!

Dra. Swartz: El sitio web del Proyecto Illinois Early Learning en www.illinoisearlylearning.org es la fuente de información basada en evidencia y de fuentes confiables acerca del cuidado y educación infantil para padres, madres, cuidadores y maestros de niños pequeños. Gracias por escuchar y por ayudar a los niños de su hogar, aula y comunidad a tener un comienzo fuerte a su aprendizaje durante la infancia.

Revisado: 2020

English title: Supporting Children with the Characteristics of Autism Spectrum Disorder in Preschool Classrooms